La fusée japonaise H-2B a décollé samedi d’une base nippone pour expédier dans l’espace un véhicule de ravitaillement qui doit rejoindre ensuite la Station spatiale internationale (ISS), selon les images diffusées en direct par l’Agence d’exploration spatiale japonaise (Jaxa).

Le tir a eu lieu depuis la base de Tanegashima (sud), vers 14H38 (05H38 GMT). Il devait initialement être effectué jeudi dernier mais a été reporté pour cause de météo défavorable.

« Les premières minutes de vol se déroulent normalement », a commenté la Jaxa.

Il s’agit du deuxième exemplaire du lanceur H-2B, capable de transporter une charge plus importante que son aînée H-2A.

Cette nouvelle mission, pilotée par la Jaxa et le conglomérat industriel nippon Mitsubishi Heavy Industries (MHI), a pour but d’envoyer dans l’espace le HTV2, deuxième « véhicule de transfert » japonais qui emportera des équipements aux résidents de l’ISS.

Développé par la Jaxa, ce nouvel HTV, appelé « kounotori » (cigogne en japonais), est chargé de plus de cinq tonnes de bagages. Il devrait se séparer de la fusée environ 15 minutes après le décollage et rejoindre l’ISS à peu près une semaine plus tard.

Le HTV est un véhicule cargo à usage unique mais dont plusieurs exemplaires sont prévus.

Au moins un HTV est censé rallier chaque année la station spatiale internationale afin de récupérer les ordures et d’apporter à son équipage jusqu’à six tonnes de marchandises et équipements par voyage.

Le premier tir expérimental réussi de la H-2B avait eu lieu en septembre 2009. La fusée avait alors emporté sans encombre le premier HTV nippon vers l’ISS.

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