TOKYO – Le transporteur maritime japonais Nippon Yusen a indiqué s’apprêter à enrichir sa flotte de navires marchands avec le premier cargo au monde partiellement propulsé par énergie solaire.

Le bateau en question, capable de prendre en charge quelque 6.400 automobiles, sera couvert de 328 panneaux photovoltaïques pour une puissance de 40 kilowatts, a précisé Yusen dans un communiqué.

Ce bâtiment commercial devrait être achevé mi-décembre et affecté au transport de véhicules du premier constructeur automobile japonais, Toyota, dans le cadre d’une expérimentation conduite par Nippon Yusen et Nippon Oil, raffineur d’hydrocarbures et gérant des stations-service « Eneos ».

L’exploitation de modules photovoltaïques pour seconder le système de propulsion en mer est très différente d’une utilisation sur terre, en raison de l’humidité et du tangage permanent, a souligné Nippon Yusen.

De fait, jusqu’à présent, les panneaux solaires installés sur des navires n’ont servi qu’à une partie de l’électricité requise à bord (éclairage, prises de courant) mais pas comme source d’énergie motrice.

« Le développement de bateaux alimentés par de nouvelles énergies, renouvelables, est devenu pour nous une question-clef, du fait de la nécessité de réduire les émissions de dioxyde de carbone (CO2) », a souligné Nippon Yusen.

La contribution solaire au système de propulsion sera dans un premier temps modeste (de l’ordre de 0,2%), mais il s’agit pour Nippon Yusen d’un premier pas pour valider le dispositif.

L’expérimentation, qui débutera en 2009, devrait durer entre un et deux ans.

Pour tous les modes de transport, la question environnementale est devenue un préoccupation majeure, d’autant plus forte que flambe le prix du pétrole.

Le Japon, qui compte plusieurs gros fabricants mondiaux de cellules photovoltaïques à haut rendement (Sharp, Sanyo, Kyocera, Mitsubishi Electric), veut faire la course en tête dans ce domaine en étendant les utilisations possibles de l’énergie solaire.

Les raffineurs japonais (Nippon Oil, Showa Shell) se tournent aussi vers ce nouveau marché promis à un avenir radieux.

TOYOTA

SHARP

SANYO

KYOCERA

MITSUBISHI ELECTRIC

AFP

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